九世纪中叶,摄影术从西方传入中国。十九世纪六十年代,英国的摄影师曾随侵入北京的英法远征军活动,拍摄了利用多张底片连接的北京城全景照片、单幅的十三陵和天坛等照片以及遭受入侵者洗劫和焚毁的颐和园、圆明园照片,首先将北京介绍给欧美各国。
    此后,许多外国人借各种机会到中国来进行了摄影活动。如日本人小川一真、德国穆默等人在1900年随军记录庚子事变实况;美国社会经济学家西德尼丒戴維甘博(Sidney David Gamble)曾于1908年到1932年先后四次访华,终生致力于中国城镇和乡村社会经济问题的调查和研究,记录了当时北京的政治、经济、文化、宗教等社会状况。
    北京最早的照相馆是任景丰于1890年左右在琉璃厂开设的“丰泰”照相馆。此后,新的社会服务行业——照相馆便逐渐发展起来,到1936年京都照相馆达到61家之多。
    北京地方文献是首都图书馆的特藏,其中的照片资料尤为丰富。反映了北京自19世纪后半叶至今各个历史时期社会各方面的直观现象,具有较高的历史文化价值和文献史料价值。